C'è uno schema famigliare che si ripresenta ogni volta che Rockstar pubblica un gioco. Ci sono le discussioni su come gli sviluppatori abbiano sfruttato il proprio nuovo gioco per ridefinire e rielaborare il genere degli open world.

Ci sono quasi sempre articoli sulla mole di film hollywoodiani che hanno influenzato il processo di sviluppo all'interno di Rockstar. E ci sono almeno una o due polemiche che colpiscono la software house per aver violato regole stabilite su ciò che si possa o meno fare nei videogiochi.

Questo ultimo tipo di tema inevitabilmente arriva alla conclusione che i giochi sono dannosi e che portano a un aumento della violenza tra individui come al crollo della civiltà umana.

Ciò che è interessante di questo schema nella copertura mediatica è quanto spesso trascuri le abitudini di sviluppo e pubblicazione di Rockstar stessa, in particolare il costante sviluppo e la costante pubblicazione di giochi ambientati nel passato. In verità se rimuovessimo la tipica narrativa legata a meccaniche di gioco, cinema e satira che circonda i giochi Rockstar, potremmo vedere questa compagnia come un publisher di giochi storici al pari di Firaxis (Civilization), Paradox (Crusader Kings ed Europa Universalis), o Ubisoft (Assassin's Creed).

Attualmente è piuttosto comune vedere articoli, podcast e video criticare quei publisher per usurpazione del passato ma Rockstar rimane sorprendentemente illesa anche se la compagnia ha pubblicato una serie di giochi che, considerati in gruppo, sono una cronaca della storia dell'America moderna. Tra questi giochi troviamo Red Dead Redemption 2 (ambientato nel 1899), Red Dead Redemption (1911), L.A. Noire (1947), Grand Theft Auto: Vice City (1986) e Grand Theft Auto: San Andreas (1992).

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Ogni volta che qualcuno tenta di analizzare la storia all'interno delle opere di finzione con elementi storici finisce sempre col cozzare con la questione che "si tratta di finzione, non di storia". Questa posizione è stata utilizzata dal lead writer di Red Dead Redemption 2, Dan Houser, che ha recentemente affermato: "[il gioco] potrà essere un'opera di rivisitazione storica ma non è un'opera storica". Eppure sappiamo quanto le opere di finzione con fondamenta storiche spesso giochino un ruolo sproporzionato nel modo in cui il pubblico ricorda delle figure storiche o particolari periodi.

Considerate per esempio l'impatto che le opere di Shakespeare hanno avuto sulla reputazione di Cleopatra e Riccardo III o l'importanza di Salvate il Soldato Ryan nelle commemorazioni pubbliche del D-Day. Per fare un esempio dalla mia vita, probabilmente ho discusso con i miei studenti più dell'influenza di Blackadder Goes Forth sui nostri ricordi della Prima Guerra Mondiale rispetto a quanto abbia fatto dell'effettiva storia della Prima Guerra Mondiale (anche se questo probabilmente dice qualcosa più sulla qualità del mio insegnare che altro). La verità è meglio della fiction ma spesso è la fiction ciò che ricordiamo meglio.

Se possiamo riconoscere l'importanza dell'uso della storia di Shakespeare, non possiamo fare lo stesso per uno sviluppatore di videogiochi che ha appena incassato $725 milioni da un'opera di finzione con elementi storici? Se la risposta è sì, cosa ci dicono della storia americana i giochi Rockstar?

Ciò che è più palese è il fatto che i giochi Rockstar evidenziano l'importanza del crimine nella storia dell'America moderna. Concentrarsi su questo argomento non solo permette a Rockstar di inserire il giocatore in un ambiente di gioco eccitante ma fornisce agli sviluppatori la possibilità di soffermarsi su due delle più enormi caratteristiche dell'America moderna: l'avido capitalismo e la violenza attraverso le armi da fuoco.

La comunanza della violenza legata alle armi da fuoco in tutti i giochi Rockstar è qualcosa di scontato ma vale la pena spendere un momento sul ruolo del capitalismo in questi titoli. Che si tratti di Leviticus Cornwall in Red Dead Redemption 2, Leland Monroe in L.A. Noire o Avery Carrington in Vice City, i magnati danno vita ad alcuni dei personaggi più memorabili dei titoli targati Rockstar. In quasi tutti i titoli citati, il giocatore viene posto in opposizione a questi personaggi e al loro obiettivo di una settimana lavorativa da 100 ore.

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Questa opposizione è importante perché gioca un ruolo nella prospettiva generale del giocatore in ciascuno di questi titoli storici. I personaggi interpretati dal giocatore all'interno delle storie di Rockstar sono outsider che si scontrano contro l'ordine stabilito, sia che quest'ordine sia rappresentato da governanti corrotti (come nella serie di Red Dead e in L.A. Noire) sia che si tratti di individui e gang molto potenti (Vice City e San Andreas). Questa posizione è sconosciuta all'interno della maggior parte delle opere di finzione con basi storiche, opere in cui il lettore o lo spettatore ha solitamente la prospettiva di una figura storica prominente o di qualcuno vicino ad essa. Pensate, per esempio, a giocatori che assumono il ruolo di un leader mondiale in Civilization o che si trovano spalla a spalla con Leonardo da Vinci nella serie di Assassin's Creed.

Anche se la prospettiva dei giocatori all'interno dei giochi Rockstar è diversa dalla maggior parte della fiction storica, questa si associa molto bene alla sensibilità e ai temi nella storia americana moderna. In quanto persona recentemente bombardata da campagne pubblicitarie per le elezioni di metà mandato, posso dirvi che l'idea di un cane sciolto, un candidato sfavorito che entra in città per ripulire il sistema corrotto, è sfortunatamente più di un tema da fiction. Inoltre le lunghe trame riguardanti la corruzione e la brutalità della polizia di San Andreas e L.A. Noire, appaiono più rilevanti e attuali che mai.

Le storie di Rockstar catturano anche la longeva cautela, se non addirittura il sentimento di odio per intellettuali e intellettualismo, il che è spesso un naturale corollario di una prospettiva anti-establishment. Red Dead Redemption spicca in questo aspetto con il professore di Yale razzista e pieno zeppo di cocaina, Harold MacDougale. Anche Vice City in ogni caso contribuisce a questo tema con la stazione radio Vice City Public Radio (VCPR), che tenta di fare satira sulle preoccupazione degli intellettuali normalmente discusse su NPR.

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Mentre le storie di Rockstar catturano un'accurata sensibilità alla storia americana per quanto riguarda capitalismo, intellettualismo e violenza, c'è tuttavia un vuoto incolmabile nella narrazione per quanto riguarda la razza, il genere e il sesso. Red Dead Redemption, ancora una volta, spicca nel modo peggiore possibile in questo caso, con donne che si presentano principalmente come prostitute o donzelle in pericolo, indigeni americani dipinti come violenti ubriaconi, messicani mostrati come squilibrati fissati con il sesso sempre pronti a pugnalare alle spalle e afroamericani che semplicemente non vengono rappresentati.

Ho spesso letto che questi problemi sono legati più al materiale utilizzato come fonte da Rockstar per Red Dead Redemption (vale a dire gli Spaghetti Western e i Western di Peckinpah) piuttosto che a un qualsivoglia desiderio innato di replicare razzismo e sessismo da parte di Rockstar stessa. Questa scusa non funzionava nel 2010 e certamente non funziona ora. Anche se Rockstar sembra aver imparato dagli errori del passato con degli evidenti cambiamenti nella composizione di personaggi e caratterizzazioni in Red Dead Redemption 2, sono già stati fatti parecchi danni. Eppure in questo aspetto le storie di Rockstar condividono delle similarità con la maggior parte delle altre opere di fiction storica, specialmente in ambito videoludico.

Prendete per esempio The Oregon Trail, il capostipite dei videogiochi storici. Ho assegnato questo gioco agli studenti di Storia Americana dopo che abbiamo passato in rassegna l'espansione verso ovest del diciannovesimo secolo. L'obiettivo del compito non era semplicemente giocare al titolo ma farlo con un occhio alla narrazione concentrandosi su quali parti non fossero presenti nella narrazione storica. Le due risposte più diffuse sono state schiavismo e indigeni americani. Poi ho domandato perché secondo loro quei gruppi venissero tralasciati e questa domanda ha spesso portato ad alcuni dibattiti in classe davvero eccellenti. I fallimenti della fiction storica popolare possono dirci molto più del modo in cui comprendiamo e ricordiamo il passato di quanto facciano i suoi successi.

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Visti i successi e i fallimenti del contenuto storico nei giochi targati Rockstar, è ridicolo pensare che questi giochi possano essere utilizzati in un corso nello stesso modo in cui i professori spesso assegnano romanzi e film storici per contestualizzare degli eventi? C'è sicuramente una base per utilizzare questi giochi al fine di esplorare molti eventi importanti nella storia americana, inclusi la chiusura della frontiera, l'industrializzazione, il boom del dopo guerra, la battaglia alle droghe e le relazioni etnico/razziali del ventesimo secolo.

Red Dead Redemption 2 aggiunge l'era della ricostruzione e il movimento per il suffragio femminile a quella particolare lista. Per quanto mi riguarda, ci sono poche possibilità che una storia di Rockstar possa apparire nel programma di un mio corso. Sono troppo lunghe, troppo dispendiose e includono un eccessivo vagare senza meta in sella a un cavallo per i miei gusti. Questo non significa che non posso riconoscere la potenza che questi giochi hanno sull'immaginazione storica.

Una parte centrale della copertura mediatica tradizionale che accompagna le uscite di Rockstar consiste nel paragonare i giochi a evidenti ispirazioni cinematografiche. Se sentiamo il bisogno di descrivere come Il Mucchio Selvaggio di cinquanta anni fa influenzi Rockstar, allora dobbiamo anche considerare come i giochi di Rockstar in futuro influenzeranno le opere di finzione e la storia. Dato il successo popolare e le acclamazioni della critica caratterizzanti le storie di Rockstar, quell'influenza esisterà indipendentemente dai desideri degli Houser e dei loro critici.

Riguardo l'autore

Robert Whitaker

Robert Whitaker

Redattore

Robert Whitaker is a Research Fellow with The Waggonner Center at Louisiana Tech University. He is the creator and host of History Respawned, a podcast and YouTube series about history in video games.